Convirtiendo la Basura en Gas

Colaborador: 
Traducción Artículo publicado en la Revista The Economist (5-11 de Febrero de 2011)
Sector: 
Desarrollo Sustentable

Eliminación de Residuos

Convirtiendo la Basura en Gas
Pulverizar la basura evita la necesidad de tirarla, y se puede aprovechar para generar energía

Deshacerse de la basura doméstica no parece a primera vista una tarea que se podría solucionar por medio de tecnología de punta. Pero Hilburn Hillestad of Geoplasma, una firma ubicada en Atlanta, Georgia, no opina lo mismo. Enterrar la basura, la típica forma de eliminar desechos y basura es anticuado y contamina el ambiente. En lugar de esto, Geoplasma, la cual forma parte al grupo de empresas Jacoby Group, propone desintegrar los átomos de la basura con electricidad. Este método es higiénico e innovador y hasta podría generar ganancias.

Por años, cierto tipo de desechos tóxicos, tales como los sedimentos de refinerías de petróleo, han sido destruidos con rayos artificiales de electro-plasma generados por antorchas. Estos aparatos diseñados para calentar la materia a temperaturas más altas que la superficie solar. Hasta hace poco, este proceso había sido muy caro, con un costo de $2,000 por tonelada de desechos, de acuerdo a SRL Plasma, una firma australiana dedicada a la fabricación de este tipo de antorchas para las plantas especializadas en este proceso de destrucción de desechos, las cuales suman 13, o cerca de 2 docenas de plantas alrededor de mundo.

Actualmente, se ha reducido el costo de este proceso. Además, a algunas personas, como el Dr. Hillestad, se les ha ocurrido que este proceso podría ser útil para generar energía y consumirla.
La destrucción de materiales orgánicos, siendo alterados apropiadamente (incluyendo papel y plásticos) por medio de antorchas de plasma, producen una mezcla de monóxido de carbón e hidrógeno llamado syngas, la cual, puede generar electricidad por medio de combustión. Además, el costo de las tarifas de desecho de basura, también se evaporarían y considerando que en general, los precios de energía están subiendo, las antorchas de plasma empiezan a verse como una alternativa plausible para sustituir la combustión de desechos.

Una Atmósfera Eléctrica

La tecnología también ha mejorado. El núcleo de una antorcha de plasma está constituido por un par de electrodos, usualmente hechos a base de una aleación de níquel. Una corriente de aire forma un arco entre estos dos electrodos, el cual convierte el aire del ambiente en plasma, extrayendo los electrones de sus átomos pares. Los desechos (en pedazos pequeños si son sólidos) son introducidos en este plasma. La aplicación de calor y cargas eléctricas del plasma, rompen los enlaces químicos de cada desecho y lo evapora. Luego, si la mezcla de desechos es correcta, los átomos de carbono y oxígeno se unen de nuevo para formar monóxido de carbono y átomos de hidrógeno enlazados como moléculas di-atómicas de hidrógeno. Ambos son combustibles (Se queman en el aire para formar dióxido de carbono y agua, respectivamente). Metales y otros materiales inorgánicos que no se convierten en gas se asientan en el fondo de la cámara, como una especia de lava. Una vez que se enfría, esta lava puede ser usada para hacer ladrillos o empedrar caminos.

Los arcos eléctricos son un medio en el cual es difícil operar, y las primeras antorchas de plasma que se usaban no eran confiables para este proceso tan riguroso. Pero actualmente, se ha mejorado la fabricación de estas antorchas, ya que la calidad de las aleaciones de níquel se ha perfeccionado de manera que las antorchas funcionen de forma continua. Además de esto, se ha desarrollado un campo llamado Cálculo de Dinámica de Fluidos, el cual permite que la basura que está siendo sometida a este proceso de desintegración se mezcle de tal forma que produzca una mayor cantidad de syngas con la menor cantidad de electricidad posible.

Las primeras plantas de Basura-a-Syngas fueron construidas hace una década, en Japón, donde las tarifas son altísimas, debido a la escases territorial. Ahora esta idea se está expandiendo a otro lugar. Este año Geoplasma tiene planeado construir una planta de $120 millones en St. Lucie Country, Florida. Esta planta será alimentada con desechos domésticos y deberá producir suficiente syngas que permita generar electricidad para más de 20,000 hogares. La empresa considera que puede obtener ganancias monetarias del proyecto, suficientes para cubrir el gasto de la construcción de la planta y todavía quedaría una ganancia desde el inicio del proyecto.

Geoplasma tampoco está sola en este sector. Más de tres docenas de otras firmas americanas están proponiendo antorchas de plasma creadas en plantas de syngas, de acuerdo con Gershman, Bricker & Bratton, una Consultora de manejo de desechos ubicada en Fairfax, Virginia. La demanda está creciendo tanto que empresa Westing-house Plasma Corporation, fabricante de antorchas de plasma, renta sus instalaciones para la realización de pruebas por $150,000 el día, en la ciudad de Madison, Pennsylvania.

La substancia syngas puede ser convertida en otras cosas también. El “syn” es la forma abreviada de “synthesis” y syngas alguna vez fue una materia prima industrial muy importante. Pero el crecimiento de la industria petroquímica la fue eclipsando, sin embargo ésta podría retomar importancia en el mercado. Una original propuesta, hecha por Coskata, una firma ubicada en Warrenville, Illinois, consiste en fermentar esta sustancia para convertirla en etanol y usarlo como combustible para vehículos. De momento Coskata usa las antorchas de plasma para producir syngas a base de desechos de madera y de la pulpa de la madera, por lo tanto, modificar el equipo y adaptarlo para procesar la basura doméstica no debería ser tan difícil.

Aún si los esfuerzos para convertir estos desechos en syngas fallaran, las plantas de plasma que usan antorchas de plasma para destruir desechos peligrosos, podrían aprovechar esta idea y ser modificadas para destruir basura. La empresa Beijing Victex Enviromental Science and Technology Development, por ejemplo, utiliza este tipo de antorchas para destruir los sedimentos que quedan en las refinerías de petróleo en China. De acuerdo con Fiona Qian, el Sub-director de la empresa, el costo para realizar este proceso es tan elevado, que muchas refinerías todavía siguen tirando sus desechos en algunos terrenos. Detener este tipo de fenómeno, empezando por bajar los precios, ya sería un gran avance.

Economía Estatal

Total de trabajadores registrados ante el IMSS en Sinaloa al mes de Febrero de 2014
449 mil 675
PIB en Sinaloa en el año 2012
262, 738 MDP
Inflación General en Culiacán en 2013
3.38%; -0.04% con respecto al año 2012
Total de Patrones registrados en el IMSS a Diciembre de 2013
31 mil 990